The Big Picture: The Famous Third Army

0
33

Het Amerikaanse leger Central, voorheen het derde leger van de Verenigde Staten, gewoonlijk aangeduid als het Derde Leger en als ARCENT is een militaire formatie van het Amerikaanse leger, die dienst heeft gezien in de Eerste en Tweede Wereldoorlog, in de Golfoorlog van 1991 en in de coalitiebezetting van Irak. Het is het best bekend voor zijn campagnes in de Tweede Wereldoorlog onder het commando van generaal George S. Patton.

Het Derde Leger heeft zijn hoofdkwartier in Shaw Air Force Base, South Carolina met een voorwoord in Camp Arifjan, Koeweit. Het dient als het echelon boven het korps voor het legercomponent van CENTCOM, US Central Command, waarvan het verantwoordelijkheidsdomein (AOR) Zuidwest-Azië, ongeveer 20 landen van de wereld, in Afrika, Azië en de Perzische Golf omvat.

Het Derde Leger werd gereactiveerd op 9 augustus 1932, in een reorganisatie van veldtroepen in de Verenigde Staten, als een van de vier veldlegers, het Derde Leger onder hen, werden geactiveerd, om de eenheden van het Amerikaanse leger te controleren die op het station waren gestationeerd bodem. Tot de opbouw van Amerikaanse troepen voorafgaand aan de toetreding tot de Tweede Wereldoorlog, bleef het Derde Leger grotendeels een papieren leger. Het hield periodiek trainingsoefeningen, maar deze waren bijna nooit toereikend.

Mobilisatie zag het Derde Leger de rol op zich nemen van het trainen van enkele van de enorme aantallen rekruten die het ontwerp in de strijdkrachten van de Verenigde Staten bracht. Luitenant-generaal Walter Krueger, later bekend om zijn commando over het zesde leger tijdens operaties in de Stille Oceaan, commandeerde het Derde Leger van mei 1941 tot februari 1943. Onder zijn leiding werd de basis gelegd voor het latere succes van het leger als gevechtsformatie. Krueger werd opgevolgd door luitenant-generaal Courtney Hodges die het leger leidde voor de rest van 1943. Het nieuws dat velen hadden verwacht kwam in december 1943 en het derde leger werd verscheept van de Verenigde Staten naar het Verenigd Koninkrijk.

Derde leger nam niet deel aan de beginfase van Operatie Overlord. Toen het echter het veld innam, paste het veld van de strijd zich aan de stijl van zijn commandant aan. Luitenant-generaal George S. Patton was een van de grootste exponenten gepantserde oorlogsvoering van het Amerikaanse leger. Toen het Derde Leger naar Frankrijk werd verhuisd, was het net nadat de formaties van Omar Bradley de ontsnapping uit Normandië hadden bereikt. Het Derde Leger volgde dat succes op en begon aan een grote aanval door Frankrijk. Het was alleen de onvermijdelijkheid van logistieke problemen die de kracht van Patton dicht bij de grenzen van Duitsland stopte.

Na een periode van consolidatie was het Derde Leger klaar om opnieuw het offensief te beginnen. De Duitsers lanceerden toen hun laatste grote offensief van de oorlog – de Slag om de Ardennen. Deze strijd was een poging om de beslissende doorbraak van 1940 te herhalen. In 1944 waren de Duitsers echter gedoemd te mislukken. Hun eigen logistieke problemen kwamen naar boven en ze bleven tot stilstand. Niettemin hadden ze het Amerikaanse front gebroken en het kostte veel moeite om de resulterende saillant te verminderen.

In een van de grote bewegingen van de oorlog, draaide Patton de as van het Derde leger om door te gaan door negentig graden en zette hem op het zuiden van de Duitse strijdkrachten. De Duitse saillant werd verminderd tegen het einde van januari 1945, en de rest van het proces van afsluiten naar de Rijn kon worden voltooid. Er vonden enkele gemene gevechten plaats, maar tegen april was er maar één grote natuurlijke barrière tussen het Derde Leger en het hart van Duitsland. Anders dan in 1918 was de oversteek van de Rijn tegen. Het bruggenhoofd werd echter gewonnen en het Derde Leger begon aan een nieuwe grote oostwaartse streep. Het bereikte Oostenrijk en bevrijdde in mei het concentratiekampcomplex Mauthausen-Gusen. Zijn troepen kwamen terecht in Tsjecho-Slowakije, het verst naar het oosten van Amerikaanse eenheden.

Het Derde Leger na actie van mei 1945 stelt dat het Derde Leger 765.483 krijgsgevangenen gevangen heeft genomen, met nog eens 515.205 van de vijand die al werd vastgehouden in korpsen en divisieniveau POW-kampen die werden verwerkt tussen 9 mei en 13 mei 1945, voor een totaal van 1.280.688 krijgsgevangenen en dat bovendien de troepen van het derde leger 144.500 vijandige soldaten hebben gedood en 386.200 hebben gewond, voor een totaal van 1.811.388 vijandelijke verliezen.

Fuller’s beoordeling van de records van het Derde Leger verschilt alleen in het aantal gedode en gewonde vijanden, met de mededeling dat tussen 1 augustus 1944 en 9 mei 1945 47.500 van de vijand is gedood, 115.700 gewonden en 1.280.688 zijn buitgemaakt. Fuller’s totale aantal vijandelijke verliezen zijn 1.443.888 Duitsers gedood, gewond of gevangen genomen door het Derde Leger.

Het derde leger leed 16.596 doden, 96.241 gewonden en 26.809 vermisten in actie voor een totaal van 139.646 slachtoffers volgens het eerder genoemde After Action Report van mei 1945. Volgens Fuller verloor het Derde Leger 27.104 doden en 86.267 gewonden. Er waren 18.957 verwondingen van alle soorten en 28.237 mannen vermeld als vermist in actie. Om 127 mannen gevangen genomen door de vijand te omvatten, brachten totale verliezen van het Derde Leger tot 160.692 in 281 ononderbroken dagen van operaties. Fuller wijst erop dat de verhouding tussen Duitse troepensterfte en Amerikaanse sterfgevallen in het operatiegebied van het derde leger 1,75: 1 was.